בתחום הטיפול בכאב כרוני, מחפש המדע והמחקר כל העת, אמצעים שיהיו יעילים ביכולתם להקל על כאב, במיוחד במה שנוגע לכאב נוירופתי. כיום מושקעים מאמצים רבים לפיתוח דרכים חלופיות או משלימות לטיפול תרופתי המגובל לעתים ביכולת ההשפעה שלו או שהוא כרוך בתופעות לוואי רבות.
אחת מהדרכים המקובלות כיום והיא מצויה בשימוש נרחב בקרב אנשים הסובלים מכאבי גב, היא טכניקת גירוי חוט השדרה באמצעות אותו חשמליים או Spinal Cord Stimulation.
השפעה משככת כאב כתוצאה מגירויים חשמליים מוכרת עוד מזמן ימי הרומאים. הם היו נוהגים להשתמש בזרמים החשמליים שנוצרו על ידי "דג החשמל" כדי להרגיע כאבי בטן.
המכשיר הראשון בו נעשה שימשו בבני אדם בעידן המודרני לשיכוך כאבים על ידי גירויים חשמליים נבנה בשנת 1967 על ידי Shealy.
טיפול זה מומלץ עבור מטופלים הסובלים מכאב נוירופתי חמור - רדיקולרי, כאשר כל הטיפולים האחרים נכשלו.
 
היעילות והצלחת הטיפול שנויות עדיין במחלוקת, בעיקר במה שנוגע לטווח הארוך. כמו כן, עוסקת הספרות המקצועית רבות בשאלה של יעילות הטיפול מול הסיכונים הכרוכים בו.
במחקר שבדק את השפעתו של  גירוי חשמלי של עמוד השדרה בקרב 60 מטופלים שסבלו מכאבים סרבניים לטיפול, נמצאו הממצאים הבאים:
47% ציינו כי הכאב השתפר במידה משמעותית (שיפור ב-50% ומעלה בעוצמת הכאב).
23% ציינו כי הכאב השתפר במידת מה.
20% ציינו כי לא חוו כל השפעה. לא נמצא מכנה משותף בקרב קבוצה זו.
6%-7% מהמטופלים ציינו שהכאב הוחמר. המכנה המשותף למטופלים אלו היה מינם - כולם היו גברים. לא נמצאו מכנים משותפים נוספים.
על פי מחקר זה נשים נטו יותר לציין שלטיפול אין כל השפעה. יחד עם זאת, כאשר אישה ציינה כי היא חוותה שינוי, הנטייה היתה להצביע על שינוי משמעותי (50% ומעלה).
מחקר שפורסם בשנת 2005 בכתב העת Spine סקר את הספרות המקצועית העוסקת בטיפול על ידי גירוי חוט השדרה ובהשלכותיו הטיפוליות. הוא מציין במסקנותיו שנכון להיום ניתן לומר שהשפעת הטיפול הנה בינונית ברמתה.
 

כיצד עובד גירוי חוט השדרה בהקלת כאב?

המכשיר בנוי מחוט קטן (Lead) ואלקטרודה, המחוברים למקור כוח המושתל מתחת לעור. גודלו דומה לגודלו של קוצב לב. באמצעות מכשיר זה מועברים אותות חשמליים נמוכים אל חוט השדרה או אל עצב מסוים, וזאת על מנת לחסום מעבר אותות כאב אל המוח. כלומר: על ידי  אותות המכשיר, "מוסחת" דעתו של המוח מן הכאב והוא מתמקד בגירוי שנוצר על ידי המכשיר. באמצעות שלט חיצוני, ניתן לווסת את העוצמה ואת תדירות האותות החשמליים, על פי דרישה. התחושות אותן חוויים המשתמשים בעת הפעלת המכשיר, משתנות מאדם לאדם, אך רבים מתארים אותן כ "דגדוגים" נעימים או כזרמים חשמליים קלים. במקרים מסוימים התחושות קשות ובלתי נסבלות על ידי המטופל ולפיכך הוא איננו מתאים לשימוש במכשיר זה.
 
קיימים היום בשוק שני סוגים של מכשירים. האחד המצוי בשימוש נרחב יותר, בנוי על בטריה שאיננה נטענת ולפיכך יש צורך להחליפה באופן תקופתי. המערכת השניה מבוססת על גלי רדיו וכוללת מחולל אותות ואנטנה. מערכת זו איננה מושתלת מתחת לעור, אלא היא נישאת באופן חיצוני (משהו בדומה לטלפון סלולרי). קולט ומעביר האותות עצמו מושתל בגוף, כפי שמודגם בציור למטה. ההחלטה על התאמת המכשיר תלויה באופי הכאבים, מיקומם ומצב בריאותי ופסיכולוגי כללי.
 
שלב ראשון: תקופת ניסיון
לפני שמשתילים את המכשיר באופן קבוע, נהוג לבצע תקופת ניסיון למשך 24 שעות לפחות. בהרדמה מקומית מוחדרים החוט והאלקטרודה המחוברים למכשיר זמני. וזאת כדי לבחון את יעילות הטיפול בהקלת הכאב, יכולת העמידות בו ובגירויים הנוצרים על ידו, וכן השפעתו הכללית על המטופל. אם המערכת מתאימה למטופל על פי תקופת הניסיון, תושתל בגופו מערכת קבועה.
 
שלב שני: ההשתלה
פעולה זאת נעשית בדרך כלל על ידי רופא מרדים או מנתח אשר הוסמך לכך. הפעולה נעשית בהרדמה מקומית. באמצעות מחט גדולה, מוחדרת האלקטרודה. כיול המכשיר נעשה במשותף עם המטופל, כדי לקבוע את העוצמות והתדירות המתאימות לו. הרסיבר עצמו מושתל מתחת לעור באיזור העכוז או הבטן.
יתכנו רגישות מקומית ונפיחות באיזור ההשתלה. אלה בדרך כלל חולפים כבור מספר ימים.
לאחר ההשתלה יש להימנע מהרמת משאות, התכופפויות, התמתחויות, אך ניתן לבצע פעילות גופנית קלה, כמו הליכה.
 
 
התוויות והתוויות הנגד כלליות הן:
 כישלון של טיפול תרופתי שמרני.
 אין סבירות שטיפול ניתוחי יכול לסייע.
 בעיות נפשיות משמעותיות הן התוויית נגד.
 זיהום פעיל בגוף הוא התווית נגד.
 התמכרות לסמים בלתי מטופלת היא התווית נגד.
 שימוש בטיפול נוגד קרישה הנו התווית נגד לשימוש במכשיר.
 אנשים ללא מערכות מושתלות נוספות, כמו קוצב לב.
 המטופל עבר בהצלחה וביעילות את תקופת הניסיון של הטיפול במכשיר זה.
 
התוויות רפואיות:
 מצב לאחר כישלון ניתוח גב - Failed Back Surgery Syndrom
 כאבים רדיקולריים במצבים שאינם ניתנים לניתוח.
 כאבים לאחר כריתת דיסק בעמוד השדרה.
 Cauda Equina Syndrom - תסמונת זנב הסוס.
 מחלת דיסק ניוונית -.Degenerative Disk Disease.
 כאבים נוירופתיים פריפריים.
 Epidural fibrosis.
 ארכנואידיטיס לסוגיה השונים.
Complex Regional Pain Syndrome; Reflex Sympathetic Dystrophy   - תסמונת הכאב המקומי המורכב.
 
 
מכשיר הגירוי העצבי הוא בבחינת גוף זר בגופנו. לפיכך עלולים להתרחש סיבוכים שונים בעת השתלתו או מעצם שהייתו בגוף:
 זיהום.
 כאב מקומי באזור ההשתלה.
 שיתוק של הרגלים או הפרעות בתנועה.
 תמט של הריאות.
 נזילה של נוזל עמוד השדרה.
 נזק לעצבים.
 תגובה אלרגית.
 החמרת התסמינים.
 Seroma - התאספות נוזל סביב למכשיר המושתל.
 
לאחר השתלת המכשיר אסור לבוא במגע עם מכשירים הפועלים על שדות מגנטיים, כמו: אמצעי ביטחון למיניהם (כגון בשדות תעופה), צילום MRI, מכשירי אולטרסאונד. אלה עלולים לפגוע במכשיר ולשבש את האותות.
אין מניעה לבוא במגע עם מכשירי מיקרוגל, טלפון סלולרי, איתוריות, מחשבים.